Contexto histórico

En 1975, ante la descolonización española del Sahara Occidental, Mauritania y Marruecos reivindican derechos históricos sobre el territorio. Las tropas marroquíes inician un proceso de conquista conocido como la Marcha Verde, que obliga al desplazamiento forzoso de miles de saharauis.
La mayor parte de estos saharauis, que pasan a convertirse en refugiados, se instalan en una árida zona desértica situada en torno a Tindouf, en Argelia. Acogidos por el gobierno de Houari Boumedienne, los campamentos se situaron a unos 500 kilómetros al este de El Aaiún y a 50 kilómetros de la frontera con el Sahara Occidental.
Según los informes de Alto Comisionado de las Naciones Unidas para los Refugiados (ACNUR), a finales de 1976, alrededor de 50.000 saharauis vivían en los asentamientos cercanos a Tindouf. Estos campamentos de refugiados se establecieron en una zona de unos pocos kilómetros cuadrados que el gobierno de Argelia cedió temporalmente a la República Árabe Democrática Saharaui (RADS). En los campamentos, la dependencia de la ayuda humanitaria internacional es absoluta.
Durante el conflicto militar, la mayoría de los varones de los campamentos se unieron al ejército del Polisario, cada vez mayor y mejor equipado. Las mujeres administraban los campamentos. En los últimos 25 años, se han levantado hospitales, escuelas, talleres y ministerios entre las haimas que sirven de hogar a los refugiados.
Hoy los refugiados dependen en gran medida de la ayuda internacional. Esta asistencia procede de la Oficina Humanitaria de la Comunidad Europea (ECHO); el gobierno argelino; el Programa Mundial de Alimentos y el ACNUR, así como de diversas organizaciones no gubernamentales europeas y de fuentes bilaterales. Sin embargo, los niveles de nutrición, higiene y atención médica se deterioran sin cesar con los años. Aumentan entre los niños la desnutrición y las enfermedades, y la calidad del agua potable es precaria. En los campamentos, los refugiados tienen acceso a educación primaria y secundaria, y algunos han encontrado oportunidades para continuar sus estudios en el extranjero.

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